Warwick

Warwick

Het wijnhuis: Warwick

Zonder enige vorm van overdrijving mogen we stellen dat Warwick Estate tegenwoordig geldt als een van de leidende wijnbedrijven van Stellenbosch, en zelfs van Zuid-Afrika. Dat komt natuurlijk niet helemaal uit de lucht vallen. In de eerste plaats is er natuurlijk het bijzondere terroir, op een unieke plek: direct ten westen van de monumentale Simonsberg, de hoge berg die de streek domineert en die ook mede bepalend is voor het klimaat van de streek. Warwick Estate ligt in een vallei omsloten door de Simonsberg, Kanonkop en Klapmutskop.

De historische boerderij, die nu Warwick heet, droeg in de periode van 1791 tot 1902 de naam ‘Goed Succes’. Na de Boerenoorlog werd de farm gekocht door kolonel Alexander Gordon, die hem ‘Warwick’ doopte, naar legereenheid waarvoor hij diende, het Warwickshire regiment. Later raakte het bedrijf in verval en toen het in 1964 werd overgenomen door Stan & Norma Ratcliffe was er geen druivenstok meer te bekennen. Stan en Norma beseften al snel dat ze een bijzonder terroir voor de wijnbouw in bezit hadden gekregen en het duurde niet lang of ze besloten tot de aanplant van Cabernet-Sauvignon, een druif die voor deze streek werkelijk gemaakt is. Deze stokken Cabernet leverden druiven op van een hoge kwaliteit, die zeer in trek waren bij handelaren en bij andere wijngoederen voor het maken grote wijnen.

Norma raakte zelf ook steeds meer geïnteresseerd in het maken van wijn en besloot een opleiding tot wijnmaker te volgen. Norma en Stan besloten een kelder te bouwen en in 1984 werd de eerste ‘eigen’ Warwick-wijn geboren, een Cabernet-Sauvignon. Norma bleek het talent te bezitten om grote wijnen te kunnen maken en de productie kon jaar op jaar stijgen –zowel in kwaliteit als in kwantiteit. De Bordeaux-blend Trilogy, die met de jaargang 1986 het licht zag, werd al snel een van de grote vlaggenschepen van de Zuid-Afrikaanse wijnbouw. Dat werd nog eens benadrukt toen hij door de Zuid-Afrikaanse president Thabo Mbeki werd uitgekozen om te worden geschonken op een officieel diner voor de Amerikaanse president George Bush. Het is een erkenning voor de zeldzame kwaliteiten  van het wijnhuis Warwick.

Inmiddels heeft wijnmaker Norma na 20 jaar een stapje terug gedaan, en is opgevolgd door Louis Nel, die algemeen wordt beschouwd als een van de meest getalenteerde wijnmakers van Zuid-Afrika. En in 2001 werd Mike Ratcliffe, zoon van Norma en Stan, benoemd tot algemeen directeur. Hij studeerde af aan de universiteit van Adelaide met een graad in wijnmarketing. Daarmee is Warwick helemaal toegerust voor de toekomst.

Het gebied: Stellenbosch

Over Zuid-Afrika wordt vaak gesproken als de ‘Nieuwe Wereld’ op wijngebied. Maar de Kaap is al sinds de 17e eeuw bekend als wijnstreek. Vrijwel direct na het begin van de komst van de blanke kolonisten werden de eerste druivenstokken aangeplant. Bij de tocht om de Kaap naar het verre Indië werd hier aangelegd om te fourageren, en druiven en wijn waren aantrekkelijke producten om hier te maken, om mee te nemen op de schepen als ‘mond’ voorraad voor de verdere tocht. De Hollanders, onder aanvoering van gouverneur Simon van der Stel, betoonden zich dan ook ijverige planters van druiven en bedreven wijnmakers.

En de plek was zeer welgekozen, hoewel de keuze als wijnbouwgebied nooit werd gemaakt op grond van wijnbouwtechnische overwegingen. Van het begrip ‘terroir’ had toen nog niemand gehoord. Maar onze voorouders hadden een gouden greep op dit vlak, want ze kozen direct voor een van de beste plekken die er in Zuid-Afrika voor de wijnbouw te vinden zijn. Stellenbosch en het direct gelegen Constantia staan onder de directe invloed van de nabijgelegen koele oceaan. Dat heeft een beslissende invloed op de wijnbouw en de kwaliteit van de wijnen. Zuid-Afrika heeft door zijn ligging een warm klimaat, en de koele en nabije oceaan zorgt voor de ideale omstandigheden voor de wijnbouw. De koele oceaanwind zorgt er voor dat de druiven niet te snel rijpen en goede zuren opbouwen. Wijnen krijgen hier meer spanning en frisheid. Omdat Stellenbosch vrijwel direct aan het water ligt, profiteert het meest van alle wijngebieden van deze koele invloed van zee.

Bovendien mag Stellenbosch zich verheugen in een ondergrond die voor de wijnbouw zeer geschikt is. De bijzondere rode aarde, die de onderlaag vormt van veel belangrijke wijngaarden in de streek, heeft als eigenschap dat er op natuurlijke wijze water in wordt vastgehouden. Dit dient als een reservevoorraad voor de vochtvoorziening van de druivenstokken gedurende de warme en droge zomermaanden. Op deze manier moeten de druiven diep wortelen om hun voedingsstoffen boven te halen. Dit verklaart de bijzondere kracht en complexiteit van de wijnen van Stellenbosch, alsmede hun voortreffelijke balans. Het betekent ook dat het vooral een gebied is voor grote rode wijnen, omdat blauwe druiven het beste gedijen in dit warme klimaat en deze mooie ondergrond. Maar zeker ook voor de witte wijnen is de ligging van de wijngaarden dicht bij de koele oceaan van groot belang.